Het moois dat we delen | Ish Ait Hamou

Waardering: 4 uit 5.

Ish Ait Hamou (1987) is bij het grote publiek vooral bekend als danser, choreograaf en jurylid van So You Think You Can Dance. Sinds 2017 is hij stadsambassadeur van Vilvoorde. Wat minder mensen weten is dat hij ook al enkele romans schreef. Hij debuteerde in 2014 met Hard hart. In 2019 verscheen zijn vierde roman Het moois dat we delen.

Soumia

In dit boek maak je kennis met Soumia en Luc, ze wonen in elkaars buurt maar kennen elkaar niet. Ze vertellen om beurt hun levensverhaal. Eerst is Soumia aan het woord, ze probeert na een gevangenisstraf haar leven opnieuw op te pikken. Dat is niet zo eenvoudig. Met vallen en opstaan tracht ze het vertrouwen van haar vader en broertje terug te winnen. Soumia heeft het moeilijk om haar plek in de maatschappij terug te vinden en worstelt met gevoelens van schuld en schaamte.

“We kunnen wel geloven dat we Belg zijn, maar het zal altijd een kruising zijn tussen wie we willen zijn en wat anderen ons toelaten te zijn.”

Luc

Luc is een bejaarde Vlaamse man die rouwt om zijn overleden vrouw Maria. Hij is erg eenzaam en hulpbehoevend. Hij ziet met lede ogen toe hoe zijn wijk de laatste jaren is veranderd, hoe steeds meer migranten zich in de wijk zijn komen vestigen. Ooit was hij de sterspeler van het voetbalteam, nu gaat hij samen met zijn schoonbroer Albert naar de wedstrijden kijken. Rond het voetbalveld en in de kantine uiten ze hun frustraties over de snel veranderende samenleving. De auteur beschrijft op prachtige wijze het verdriet van Luc en de liefde voor zijn overleden vrouw.

“Ik had moeten letten op wat ik zei over alles en iedereen, zodat ik met mijn woorden niet doodtrapte waar zij van hield.”

Vooroordelen

Ish neemt de tijd om zijn verhaal op te bouwen. Hij gunt je een blik in twee totaal verschillende leefwerelden en doet dat mee veel geduld, begrip en empathie. Hij houdt je een spiegel voor en legt het mechanisme van vooroordelen op magistrale wijze bloot. Met veel zorg werkte hij zijn hoofd- en nevenpersonages uit. Hassan bijvoorbeeld, de lokale kruidenier, vind ik een heel mooi personage. Hij is degene die Soumia en Luc samenbrengt. Luc is zeer wantrouwig, maar als hij Soumia beter leert kennen moet hij tot zijn eigen verbazing zijn vooroordelen loslaten. Tot het verleden weer komt opdraven en het tot een hartverscheurende ontknoping komt.

“Ik heb me vaak afgevraagd waarom de persoonlijke keuzes van een ander je soms zo erg kunnen storen. Is het omdat het stoort dat de ander niet op jou lijkt? Dat de ander je niet bevestigt in je eigen gelijk?”

Meeslepend verhaal

De auteur vertelt zijn verhaal in sobere, heldere zinnen. Hij is geen taalvirtuoos, wel een uitstekende observator en verteller. Hij schreef een meeslepend, vlot lezend verhaal waar je continu heen en weer wordt geslingerd tussen gevoelens van angst, schaamte, toenadering, verdriet en hoop. Het is een boek met een boodschap, een genuanceerd boek dat je aan het denken zet. Ik kan het iedereen alleen maar aanraden.

“Heel soms komen twee verwoeste wegen samen op een hoopvol kruispunt.”

2019 – Manteau – 270 blz.

Lissabon | Tips voor een zonnige citytrip

Lissabon, gebouwd op zeven heuvels, is een verrassende stad, met interessante bezienswaardigheden en mooie vergezichten. De stad bestaat uit verschillende wijken met elk hun eigen specifieke karakter. Lissabon is ook een paradijs voor foodies, je kan er ongelofelijk lekker eten aan democratische prijzen. En als je even wil ontsnappen aan de drukte van de stad, Sintra en de Costa de Lisboa liggen vlakbij.

Praça do Comércio

Tram 28

Een ritje met de iconische tram 28 is een leuke manier om Lissabon en haar vele bezienswaardigheden te ontdekken. Opstappen doe je op Praça Martim Moniz. Deze attractie is supertoeristisch. Er staan vaak lange wachtrijen en het is uitkijken voor zakkenrollers, maar het is wel een hele belevenis. De oude gele tram slingert zich aan een behoorlijk snel tempo door de smalle, steile straatjes. Je kan uitstappen wanneer je wil aan één van de vele haltes en vandaar te voet verder gaan. Een ticket koop je op de tram. Een andere optie is de Lisboa Card, hiermee reis je gratis met het openbaar vervoer, bezoek je gratis verschillende musea en monumenten én vermijd je lange wachtrijen.

Tram 28

Bairro Alto

Eén van de gezelligste wijken van Lissabon is zonder twijfel Bairro Alto. Het is een erg levendige wijk met trendy winkeltjes en veel bars en restaurants. In Lissabon zijn er verschillende ‘miradouros’ (uitzichtpunten). Zo is er in Bairro Alto de miradouro São Pedro de Alcântara. Vanop dit punt heb je een prachtig zicht op de benedenstad, de Taag en Castelo de São Jorge. Geniet van het uitzicht vanop een bankje in het park of probeer een tafeltje te bemachtigen in de openluchtbar. Dit uitzichtpunt is gemakkelijk te voet te bereiken, als je de steile klim niet ziet zitten neem je best de Elevador da Glória.

Bairro Alto

Alfama

Deze historische wijk, de oudste van de stad, herbergt het authentieke Lissabon. In dit labyrint van smalle straatjes is de fado (het traditionele Portugese levenslied) geboren. Als je een restaurantbezoek wil combineren met live fadomuziek is dit the place to be (vooraf reserveren is wel aanbevolen). In Alfama zijn het Castelo de São Jorge, de Kathedraal en het Klooster van São Vicente de Fora de bekendste bezienswaardigheden. Elke dinsdag en zaterdag kan je koopjes doen op de vlooienmarkt Feira da Ladra (wat zoveel betekent als ‘dievenmarkt’, pas dus ook hier goed op je spullen). Naast heel wat rommel vind je er oude platen, boeken, kledij, schilderijen,…

São Vicente de Fora

Baixa en de Taag

Tussen de verschillende heuvels ligt de benedenstad van Lissabon: Baixa. Eén van de trekpleisters is het Praça do Comércio, een gigantisch plein dat uitkijkt op de Taag. Via de triomfboog (Arco do Triunfo da Rua Augusta) bereik je de bekendste winkelstraat van de stad, de Rua Augusta. Maak zeker tijd voor een gezellige wandeling langs de oevers van de Taag, of boek een boottochtje. Het imponerende Christusbeeld (Christo Rei) is 110 meter hoog, bevindt zich op de linkeroever en kijkt majestueus op de stad neer. De monumentale hangbrug ‘Ponte 25 de Abril’ is geïnspireerd op de Golden Gate Bridge in San Francisco.

Taag

Chiado

Chiado ligt tussen Baixa en Bairro Alto. Het is het culturele hart van Lissabon met haar vele boekenwinkels, theaters en alternatieve cafés. Chiado is de tofste wijk om te shoppen, je vindt er een aangename mix van moderne en klassieke winkels. In deze wijk moet je zeker eens een kijkje nemen in het Convento do Carmo, de ruïnes van een oud klooster. Het is een serene, mystieke plek waar je volop geniet van de stilte. Er is ook een museum met azulejos (keramieken siertegels), oude relikwieën en graftombes.

Convento do Carmo

Belém

Met de trein vanuit treinstation Cais do Sodré sta je in een mum van tijd in Belém, een buitenwijk van Lissabon (je kan ook de bus of tram nemen vanuit het centrum). Belém is in tegenstelling tot de stadswijken volledig vlak (ideaal om die vermoeide kuiten even tot rust te laten komen) en ligt aan de oevers van de Taag, wat op een warme zomerdag voor welgekomen verkoeling zorgt. Bekende attracties zijn het indrukwekkende klooster Mosteiro dos Jerónimos en de Torre de Belém. Deze toren diende vroeger als wachttoren om de monding van de Taag te bewaken. Het Museu Coleção Berardo is een prachtig museum voor hedendaagse kunst. De vaste collectie bevat werken van Picasso, Miró, Bacon, Dalí, Warhol, Pollock,… Ook liefhebbers van fotografie zullen dit museum zeker weten te smaken. De toegang is volledig gratis.

Torre de Belém

Sintra

Een daguitstap naar Sintra is een echte aanrader, met de trein sta je er in ongeveer 50 minuten. Sintra is een bijzondere, ietwat mysterieuze plek en is uitgeroepen tot UNESCO Werelderfgoed. Aan het treinstation van Sintra neem je best een bus of tuktuk om de belangrijkste monumenten te bezoeken. Die liggen veelal in de bergen en de wandeling ernaartoe is niet van de poes. Wij spraken een gids aan die ons de hele dag naar de interessantste plekken bracht. Het kost iets meer, maar ik vond de gids zeker een meerwaarde (vooraf een tour boeken met vertrek uit Lissabon is natuurlijk ook een optie). Het Nationaal Paleis van Sintra, in Moorse stijl, ligt in het historisch centrum van de stad. Het Quinta da Regaleira is een indrukwekkend kasteel met een magische tuin waar je urenlang verdwaalt tussen schattige torentjes, mysterieuze grotten en kletterende watervallen. Hoog in de bergen ligt Palácio Nacional da Pena, het bekendste en kleurrijkste kasteel van Sintra. Naast het kasteel ligt een nationaal park met heel wat exotische planten. Maak zeker een wandeling door dit park, je wordt beloond met een schitterend uitzicht op het kasteel.

Palácio Nacional da Pena

Culinair Lissabon

’s Avonds zochten we vooral de wijk Bairro Alto op. Er zijn veel goede en betaalbare restaurants in deze buurt. Twee springen er wat mij betreft bovenuit. Pharmacia deelt een pand met het Apotheekmuseum en heeft een zeer origineel interieur. Bij mooi weer is het aangenaam eten in de tuin met zicht op de Miradouro de Santa Catarina. Het concept van Pharmacia is simpel: Portugese tapasgerechten (to share), op originele wijze gepresenteerd, met telkens een link naar de apotheeksector. Een andere aanrader is The Decadente. Dit restaurant ligt wat hoger, in de buurt van miradouro São Pedro de Alcântara en biedt een uitstekende prijs-kwaliteit. Reserveer op voorhand een tafeltje op de gezellige patio en bestel zeker eens de vissoep. In de hippe wijk Cais do Sodré ligt Time Out Market, een overdekte markt met verschillende bars, restaurants en winkels met verse en lokale producten.

Time Out Market

Overnachten

Wij sliepen in het Sunset Destination Hostel vlakbij de uitgangsbuurt Cais do Sodré aan de Taag. In de hostel, die vooral een jong publiek aantrekt, slaap je in eenvoudige kamers of gemeenschappelijk slaapzalen. Het is er soms wat lawaaierig, maar je kan er wel lekker en uitgebreid ontbijten en er heerst een relaxte sfeer. Blikvanger van de hostel is het dakterras met zwembad(je), cocktailbar en uitzicht op de Taag. Er zijn heel wat (goedkope) logies in Lissabon. Het is een vrij compacte stad, de belangrijkste trekpleisters liggen op wandelafstand van elkaar en het openbaar vervoer is goed georganiseerd. Het maakt dus niet zoveel uit waar je logeert, je zal waarschijnlijk toch niet veel tijd op je kamer doorbrengen.

Sunset Destination Hostel

Ook naar Lissabon?

  • Op weheartlisbon vind je de beste tips voor Lissabon en omgeving. Het is een uitstekende website met leuke tips van locals en alle info die je nodig hebt om er een geslaagde citytrip van te maken.
  • De reisgidsen van Lonely Planet (in het Engels) zijn erg praktisch van aard en staan boordevol waardevolle informatie.
  • Lissabon is gedurende het hele jaar een leuke bestemming. De ligging vlakbij de Atlantische Oceaan zorgt ervoor dat de temperaturen in de zomer niet al te hoog oplopen. De winters kennen milde temperaturen, maar dan valt er wel wat meer neerslag.

Meisje, vrouw, anders | Bernardine Evaristo

Waardering: 4 uit 5.

De Britse auteur Bernardine Evaristo (1959) woont in Londen en schreef al verschillende romans, essays, kortverhalen en theaterstukken. In 2019 won ze de Booker Prize voor Meisje, vrouw, anders. Ze deelde de prestigieuze prijs met Margaret Atwood (De testamenten). Dit is het eerste boek dat ik in 2021 uitlas, en ik kan het met geen enkel ander boek vergelijken. Deze roman is werkelijk uniek qua vorm en inhoud.

Verbondenheid

In Meisje, vrouw, anders volg je twaalf gekleurde personages die allemaal op zoek zijn naar iets: liefde, succes, begrip, een plek in de samenleving, antwoorden op onopgeloste vragen uit het verleden,… De verhalen van de sterk uitgewerkte personages worden verdeeld over vier hoofdstukken. In elk hoofdstuk komen drie bijzondere vrouwen aan bod die nauw met elkaar verbonden zijn, bijvoorbeeld door een familie- of vriendschapsband. Gaandeweg ontdek je echter ook verbanden tussen de personages over de hoofdstukken heen. Evaristo slaagt erin om hen op ingenieuze wijze samen te brengen en toont zo aan hoe we door talloze onzichtbare draadjes met elkaar verbonden zijn in een verdeelde wereld.

Experimentele schrijfstijl

De auteur laat in haar roman hoofdletters en interpunctie achterwege. Het went snel en draagt bij tot haar flitsende schrijfstijl. Evaristo goochelt met woorden, schrijft fantastische dialogen en creëert levensechte personages. Als lezer reis je mee in het hoofd van de vrouwen, verdwaal je in een continue stroom van ideeën, observaties, herinneringen en dromen. Je zou dit een feministisch boek kunnen noemen, maar het is zoveel meer dan dat. In Meisje, vrouw, anders komen tal van actuele thema’s en taboes aan bod (racisme, genderidentiteit, seksueel en huiselijk geweld, overspel, armoede en sociale ongelijkheid,…).

“mijn moeder had een baan van acht uur per dag, voedde vier kinderen op, bestierde het huishouden, zorgde dat elke avond het eten voor de patriarch op tafel stond en dat zijn overhemden ’s ochtends gestreken waren
ondertussen was hij de hort op om de wereld te redden
zijn enige huishoudelijke taak was vlees halen bij de slager voor de zondagslunch – als een moderne stadse versie van de jager-verzamelaar

Diversiteit en gelijkheid

De twaalf vrouwen zijn erg divers, ze variëren in leeftijd en bekleden verschillende posities op de sociale ladder. Het enige wat ze gemeen hebben is dat ze gekleurd zijn en vaak Afrikaanse roots hebben. De centrale figuur in het boek is Amma, een theaterregisseur van een jaar of vijftig. Je leert haar kennen op de avond dat haar toneelstuk in première gaat in het Londense National Theatre. Daarna maak je kennis met Amma’s dochter Yazz en haar vriendin/ ex-zakenpartner Dominique. Vervolgens passeren onder meer een geëngageerde lerares, een non-binaire socialmedia-influencer en een 93-jarige boerin. Nadat je de personages uitgebreid leert kennen in de eerste vier hoofdstukken, komen ze ongeveer allemaal samen in het vijfde hoofdstuk, dat zich afspeelt op de afterparty van Amma’s toneelstuk.

“tegenwoordig speelt ze vrijwillig mee in de kakofonie van Londens drukste station waar jaarlijks bijna honderdvijftig miljoen paar voeten doorheen denderen, het anonieme convergentiepunt van de forenzen die genetisch gezien voor 99,9 % identiek zijn aan elkaar, ongeacht hun visuele verpakking, ongeacht hun psychologische bedrading – vol knopen, kluwens, kortsluiting en met gevaar voor elektrocutie
allemaal even beheerst, gezicht in de plooi, alles onder controle, zo keurig aangepast dat ze zich op deze maandagochtend in het openbaar presenteren als verstandige leden van de samenleving en alle tragiek binnenhouden”

Unieke leeservaring

De rijkdom aan thema’s, de intelligente opbouw van het verhaal en de wervelende schrijfstijl maken van Meisje, vrouw, anders een unieke leeservaring. Het is een urgent boek dat je wakker schudt en niet meer loslaat. Hoewel Evaristo sommige passages gerust had mogen schrappen, vind ik dit toch een meer dan terechte winnaar van de Booker Prize.

2020 – Uitgeverij De Geus – 493 blz.

Weekend aan zee | De Panne

Zin in een weekend aan zee? Overweeg dan een verblijf in De Panne, een bestemming met heel wat troeven die je in elk seizoen kan ontdekken. Geniet van het extra brede strand of verken de vele natuurgebieden en het rijke architecturale erfgoed. Extra pluspunten zijn de ruime keuze aan kwalitatieve drank- en eetgelegenheden, de interessante bezienswaardigheden in de nabije omgeving en de vlotte bereikbaarheid met het openbaar vervoer.

Bezoekerscentrum Duinpanne

Het recent vernieuwd provinciaal bezoekerscentrum Duinpanne, prachtig gelegen in de Oosthoekduinen, is de ideale startplek voor een bezoek aan de meest westelijke plaats van België. Het bezoekerscentrum ligt op vijf minuten wandelen van de tramhaltes Moeder Lambic en De Panne Kerk. Je vindt er infobrochures en wandel- en fietskaarten om de streek verder te verkennen. In de bar met zonneterras en speelplein geniet je in een mooi kader van een streekbiertje, een biologische limonade of een hoeve-ijsje. De prijzen zijn erg democratisch. Je kan er ook het Noordzeeaquarium bezoeken of deelnemen aan verschillende activiteiten, zoals begeleide wandelingen of originele zoektochten.

Bezoekerscentrum Duinpanne

Wandelen in het bos en de duinen

In De Panne kan je uren wandelen in één van de vele mooie natuurgebieden. Natuurreservaat De Westhoek is het oudste natuurreservaat van de Belgische kust. Hier maak je pittige wandelingen in een indrukwekkend duinenlandschap dat flirt met de Franse grens. De Panne staat tevens garant voor een unieke combinatie van zee en bos. Het Calmeynbos sluit naadloos aan op de Oosthoekduinen en Natuurreservaat De Westhoek. In dit bijzondere bos met haar rijke fauna en flora kan je naast wandelen ook mountainbiken of paardrijden. De ideale plek als je op warme dagen even de schaduw wil opzoeken.

Natuurreservaat De Westhoek

Architecturaal erfgoed

Architect Albert Dumont en zijn zoon Alexis drukten eind 19de – begin 20ste eeuw hun stempel op De Panne met de aanleg van de Dumontwijk. Ze slaagden erin het natuurlijk duinreliëf te behouden. Wandel tussen de mooie villa’s en cottages in de rustige, groene dreven van de wijk. Vanop het uitkijkplatform in Duinpark Kykhill, waar de vissersvrouwen destijds op de uitkijk stonden om hun mannen te zien uitvaren, heb je een mooi zicht op de villa’s en omringende tuinen. Met de erfgoedwandelroute (4,3 km) ontdek je de mooiste architecturale pareltjes van deze interessante wijk.

Dumontwijk

Sint-Idesbald

Via het Artiestenpad en het Kerkepannebos, één van de oudste bosjes van de Belgische kust, bereik je Sint-Idesbald. Ook met de tram sta je er in een mum van tijd. Sint-Idesbald, in de volksmond Baaltje genoemd, ligt geprangd tussen De Panne en Koksijde. In het Paul Delvauxmuseum maak je kennis met de schilderijen en andere kunstwerken van de surrealistische, internationaal geroemde kunstenaar. Naast het museum ligt een fijne brasserie met terras en tuin. De ideale plek om te lunchen of een pannenkoek of wafel te eten.

Paul Delvaux Museum – Sint-Idesbald

Frankrijk

Zin in een uitstap naar het buitenland? Vanuit De Panne wandel je zo de grens over. Volg de vloedlijn tot in Bray-Dunes of wandel door de duinen naar het meest noordelijke punt van Frankrijk. Iets verderop ligt Leffrinkhoeke. Maak een wandeling door de duinen ten oosten van dit dorp en breng een bezoek aan de Batterij van Zuydcoote, een indrukwekkend kustfort gebouwd aan het einde van de negentiende eeuw en tijdens de Tweede Wereldoorlog een onderdeel van de Duitse Atlantik Wall. Als je vanuit de duinen afdaalt naar het strand zie je nog enkele restanten van Duitse bunkers.

Leffrinkhoeke

Gezellig tafelen

In De Panne vind je heel wat gezellige cafés en restaurants, zowel op de Zeedijk, op de Markt, als in de omliggende straten. Veel restaurants bieden tegenwoordig ook take away aan.

  • Petit Comité is een smalle bar met klein terras in de Veurnestraat waar je kan genieten van de heerlijkste cocktails en van een ruim aanbod aan tapas, zowel zoet als zout.
  • In Brasserie Kommilfoo, ook gelegen in de Veurnestraat, proef je verfijnde gerechten in het sfeervolle restaurant of in de tuin.
  • Zweer je bij een lekker diner met zicht op zee? Ga dan eens naar De Witte Berg. Naast het mooie uitzicht biedt dit restaurant ook een ruime keuze aan lekkere gerechten en een interessante wijnkaart.
  • Au filet de sole is een kleinschalig gastronomisch restaurant waar je geniet van seizoensgebonden producten. Kwaliteit gegarandeerd!
Au filet de sole

De Panne praktisch

  • De Panne is vlot bereikbaar met de trein. Het station ligt in deelgemeente Adinkerke, vlakbij pretpark Plopsaland. Aan het station vertrekt de kusttram naar het centrum, de kust en de naburige kustgemeenten.
  • Wandelen en fietsen in De Panne: op de website van Westtoer staan enkele mooie wandel- en fietsroutes. Routekaarten vind je in bezoekerscentrum Duinpanne of de toeristische dienst. Je kan ook zelf je wandel– of fietsroute uitstippelen met de handige knooppunten.
  • Neem eens een kijkje op de toeristische website van De Panne voor de leukste evenementen, overnachtingsmogelijkheden of praktische tips.
Zonsondergang De Panne

2020 | Een jaaroverzicht in 20 boeken

December is traditioneel lijstjestijd. Nu 2020 stilletjes uitdooft blik ik graag even terug op dit bizarre jaar waarin de coronapandemie ons leven binnenwandelde en domineerde. Gelukkig was 2020 ook, opnieuw en meer dan ooit, een jaar vol boeken. De meeste van de boeken in deze lijst las ik dit jaar, en sommige plaatste ik ertussen omdat ze gewoon zo goed bij de tijdsgeest van 2020 passen. Zet je schrap voor een karrenvracht aan leestips. Geïnspireerd? Ga op zoek naar deze titels in de bib of in je favoriete, lokale boekenwinkel.

Lezen in tijden van corona

In tijden van corona grijp ik graag naar dikke boeken die me meevoeren naar andere werelden, die mijn fantasie prikkelen of een spannend verhaal vertellen waar ik volledig in kan verdwijnen. De komende maanden zullen wel nog even in het teken staan van het virus, gelukkig kan je dan helemaal wegkruipen in volgende romans.

Station elf | Emily St. John Mandel

In Station elf is het niet corona maar de Georgische griep die dood en vernieling zaait. Deze wereldwijde pandemie roeit zowat de hele bevolking uit, slechts een beperkt aantal mensen overleeft. Twintig jaar na de ondergang van de beschaving trekt het Reizende Symfonieorkest langs de nederzettingen rondom de Grote Meren in Amerika om er de toneelstukken van Shakespeare te brengen. Station elf is een originele post-apocalyptische roman met boeiende personages, verschillende verhaallijnen en veel flashbacks. Een aanrader.

De verborgen geschiedenis | Donna Tartt

Spannende roman over een elitegroepje van vijf studenten Grieks en hun excentrieke docent aan een universiteit in Vermont. Na een moord raken de vijf studenten verstrikt in een web van leugens en bedrog. Een Griekse tragedie van formaat met veel aandacht voor de psychologische ontwikkeling van en de onderlinge verhoudingen tussen de personages. Gelezen rond mijn achttiende en dit jaar met plezier herlezen.

Kafka op het strand | Haruki Murakami

Het magisch-realisme van de Japanse bestsellerauteur Haruki Murakami is ideaal om even te ontsnappen aan de alledaagse realiteit. In Kafka op het strand staan een vijftienjarige jongen die wegloopt van huis en een oudere man die op zoek gaat naar zijn verdwenen kat centraal. Verwacht je aan een magische trip waarin katten met mensen praten en vissen uit de lucht vallen.

Kleine brandjes overal | Celeste Ng

Kleine brandjes overal is een fascinerend, mooi opgebouwd verhaal waarin enkele sterke vrouwen de hoofdrol spelen. De Amerikaanse Celeste Ng neemt je mee naar Shaker Heights, een idyllische plek waar alles strak gepland en geregeld is. Dit is een boeiend boek met sterk uitgewerkte karakters over de illusie van het perfecte gezin en moederschap in al haar facetten.

Het achtste leven (voor Brilka) | Nino Haratischwili

Deze kolossale familiekroniek die de volledige twintigste eeuw omspant is echt het ideale boek om te lezen tijdens een lockdown. De Georgische schrijfster Nino Haratischwili schreef een meeslepend verhaal met mooie, gelaagde en soms tragische personages die na afloop nog een tijdje met je meereizen. Het achtste leven is een meesterlijk geschreven, wonderlijk epos dat de geschiedenis van de Sovjet-Unie op overtuigende wijze tot leven wekt.

Beloftevolle Belgische debutanten

Dit jaar las ik opvallend veel sterke debuutromans, vooral van Belgische, veelal vrouwelijke, auteurs. Ik ben zeer benieuwd naar wat deze debutanten nog meer in hun mars hebben en kijk al uit naar hun volgende boek(en).

Bult | Marieke De Maré

Dit pareltje lees je in een mum van tijd uit. Het is een fantasierijk, poëtisch verhaal over drie personages die elk op hun eigen manier het verlies van hun moeder verwerken. Marieke De Maré heeft een prachtige schrijfstijl, ze creëert een wonderlijk universum voor haar personages. Dit boekje zit vol liefde en subtiele humor en is ook nog eens ontzettend mooi vormgegeven. Aanrader!

Het wordt spectaculair. Beloofd. | Zita Theunynck

Ontroerend debuut uit 2017 over de liefde tussen twee jonge twintigers, geschreven door een jonge schrijfster met een unieke stem. Zita Theunynck heeft een mooie vertelstijl, met heldere zinnen en een flinke dosis humor. Het boek leest als een trein en is ongetwijfeld één van de beste boeken die ik dit jaar las.

Woesten | Kris Van Steenberge

IJzersterk debuut uit 2013 waarin Elisabeth, de dochter van een smid, in het huwelijk treedt met de jonge dokter Guillaume Duponselle. Elisabeth bevalt van een tweeling. De eerstgeborene is Valentijn, een wolk van een baby. Zijn tweelingbroer is zo mismaakt dat Guillaume weigert hem een naam te geven. Het verhaal speelt zich af aan het einde van de negentiende en het begin van de twintigste eeuw in het West-Vlaamse dorpje Woesten. Kris Van Steenberge laat de vier gezinsleden achtereenvolgens aan het woord zodat je het verhaal telkens op een andere manier beleeft. Indrukwekkende roman door de sterk uitgewerkte karakters, de indringende sfeer en de wisselende vertelperspectieven.

Noord | Sien Volders

Sien Volders schreef met Noord een zeer geslaagd debuut. De jonge zilversmid Sarah trekt van Vancouver naar het plaatsje Forty Mile, een goudzoekersstadje in het noorden van Canada. Ze staat op een kruispunt in haar leven, ze krijgt een mooi aanbod van een groot juwelenhuis en moet een belangrijke beslissing nemen over haar toekomst. Deze vlot lezende roman gaat over de zoektocht naar identiteit en vrijheid, over kunst en succes, over de kracht van de natuur en de muziek, over vriendschap en passionele liefde. Het tweede boek van Sien Volders, Oogst, ligt al klaar op mijn leesstapeltje voor 2021.

Hier is alles veilig | Anneleen Van Offel

Anneleen Van Offel bracht dit jaar een dijk van een debuutroman uit die zich grotendeels in Israël afspeelt. Hier is alles veilig is een sterk gecomponeerd en gelaagd verhaal rond thema’s als (on)schuld, (moeder)liefde en rouw tegen de achtergrond van het Israëlisch-Palestijns conflict. De auteur hanteert een mooie, beeldende schrijfstijl en bewijst met dit debuut haar enorme potentieel.

Reizen in boeken

2020 was het jaar waarin heel wat reisplannen in het water vielen. Gelukkig zorgen boeken ervoor dat je kan blijven reizen in je hoofd. Ook dit jaar verkende ik heel wat nieuwe plekjes op papier.

De lengte van een oceaan | Björn Soenens

De lengte van een oceaan is één van de weinige non-fictieboeken die ik in 2020 las. In dit boek pent VS-correspondent Björn Soenens de persoonlijke verhalen van gewone Amerikanen neer. Hij gunt ons ook een blik op zijn leven als correspondent aan de overkant van de oceaan. De lengte van een oceaan is een gedetailleerde schets van een land vol tegenstellingen, geschreven in een fraaie, empathische stijl. Brandend actueel en razend interessant.

De scheepsjongen | John Boyne

John Boyne is één van mijn favoriete auteurs. Elk jaar probeer ik wel een boek van hem te lezen. Dit jaar was dat De scheepsjongen. In deze roman beleef je de muiterij op de Bounty door de ogen van John Jacob Turnstile, een veertienjarige scheepsjongen. De auteur slaagt er meesterlijk in om het leven aan boord van het schip weer te geven. Misschien niet het allerbeste boek van John Boyne, maar toch nog steeds een vermakelijk, humoristisch en spannend boek waarin waargebeurde feiten op ingenieuze wijze tot fictie zijn verwerkt.

De hemel verslinden | Paolo Giordano

In De hemel verslinden neemt Paolo Giordano je mee naar het Zuid-Italiaanse platteland. Hij schreef een meeslepend verhaal dat twintig jaar en vier levens omvat, over een groep jongeren die afstand neemt van elke vorm van privé-eigendom en een duurzame landbouwcoöperatie uitbouwt. Dit is een onvergetelijk boek dat vragen stelt over de betekenis van het leven, over volwassen worden en vechten voor je idealen.

Grand Hotel Europa | Ilja Leonard Pfeijffer

Grand Hotel Europa is een indrukwekkende en intelligente roman die een mooi beeld schetst van het Europa van de eenentwintigste eeuw en je blik op toerisme en migratie verruimt. Ilja Leonard Pfeijffer is een ware taalvirtuoos die op ingenieuze wijze verschillende genres en verhaallijnen met elkaar verbindt. In stijlvol gecomponeerde zinnen leidt Pfeijffer je rond in Venetië en leert hij je de kleurrijke figuren kennen die in Grand Hotel Europa werken of verblijven. Eén van de absolute toppers die ik dit jaar las.

Lezen om beter te begrijpen

Lezen is ook een manier om beter te begrijpen en inzicht te krijgen in actuele thema’s als de klimaatopwarming of de strijd voor gendergelijkheid. In 2020 konden we niet om de Black Lives Matter-beweging heen. Daarom plaatste ik enkele boeken over racisme en discriminatie in deze lijst. Eyeopeners die je echt moet gelezen hebben.

Het tegenovergestelde van een mens – Lieke Marsman

In Het tegenovergestelde van een mens vervlecht dichteres Lieke Marsman poëzie en essay tot een mooi, fascinerend boekje over klimaatverandering en de zoektocht naar identiteit. Verwacht niet al te veel plot, wel wondermooie zinnen en interessante gedachtenspinsels over een actueel thema.

Julian – Fleur Pierets

Kunstenaar Fleur Pierets en haar geliefde Julian vatten het plan op om met elkaar te trouwen in de 22 landen waar het homohuwelijk wettelijk is toegestaan. Na hun vierde huwelijk in Parijs moeten ze het ‘project 22’ gedwongen stopzetten omdat Julian ernstig ziek blijkt te zijn. Enkele weken later sterft ze. De auteur vertelt het verhaal van de liefde tussen haar en Julian, dompelt je onder in een intens rouwproces en wisselt af met essayistische stukjes rond gender en de LGBTQ+-community. Een prachtige ode aan de liefde die ontroert van begin tot einde.

Amerikanah | Chimamanda Ngozi Adichie

Chimamanda Ngozi Adichie, onthoud deze moeilijk te onthouden naam. De talentvolle Nigeriaanse schreef met Amerikanah een intrigerend liefdesverhaal waarin ras en migratie een belangrijke rol spelen. Ifemulu en Obinze ontmoeten elkaar op school in Nigeria en vormen al snel een koppel. In hun studententijd voelen ze zich genoodzaakt om het land te verlaten vanwege de militaire dictatuur. Ifemulu gaat in de Verenigde Staten studeren en start een blog over hoe het is om zwart te zijn in Amerika. Obinze emigreert naar Londen en komt er in de illegaliteit terecht. Jaren later ontmoeten ze elkaar opnieuw in Nigeria. In deze roman zit zoveel om over na te denken. Een urgent boek in een wervelende stijl, kortom een must read.

De ondergrondse spoorweg | Colson Whitehead

De Afro-Amerikaanse auteur Colson Whitehead is één van de grootste literaire sensaties van het moment. In De ondergrondse spoorweg volg je Cora, een slavin op een katoenplantage in Georgia die op de vlucht slaat via de Ondergrondse Spoorweg. Je reist mee met Cora, achternagezeten door de slavenpatrouille, via een netwerk van tunnels naar het vrije noorden. Originele en intelligente roman rond slavernij met een vleugje magisch-realisme om de pijn te verzachten. Het boek won in 2017 de Pulitzerprijs.

De jongens van Nickel | Colson Whitehead

De Pulitzerprijs 2020 ging opnieuw naar Colson Whitehead. De jongens van Nickel speelt zich af tijdens de eerste jaren van de burgerrechtenbeweging in de VS. Je maakt kennis met de zestienjarige Elwood Curtis die op een strenge tuchtschool terechtkomt waar zwarte jongens door hun blanke bewakers worden mishandeld. Met zijn realistische stijl slaagt Whitehead erin om de grimmige sfeer in de Nickel Academy haarscherp weer te geven. Een verbluffende en hartverscheurende roman die gebaseerd is op waargebeurde feiten.

Als Beale Street kon praten | James Baldwin

Deze klassieker, recent ook verfilmd, speelt zich af in Harlem, New York, in het begin van de jaren ’70. Tish en Fonny vormen een jong koppeltje, het geluk lacht hen toe tot blijkt dat een racistische agent het op Fonny gemunt heeft. Hij wordt onterecht beschuldigd van verkrachting en komt in de gevangenis terecht. Ik las het boek in het Nederlands, maar ik denk dat het verhaal beter tot zijn recht komt als je het in de oorspronkelijke taal leest. Als Beale Street kon praten is een schokkend, belangrijk boek met een razende vaart en een flinke dosis humor. Bovenal is het een sterk liefdesverhaal in een aparte, realistische stijl dat me nog lang zal bijblijven.

Wegwijs in podcastland

Podcasts zijn audio-uitzendingen die je rechtstreeks op een website beluistert, of via een bepaalde applicatie op je smartphone, laptop of tablet (Spotify, Apple Podcast, Pocket Cast, SoundCloud,…). In tegenstelling tot een radioprogramma is een podcast niet live, je luistert wanneer je wilt: op de trein, terwijl je wandelt, tijdens het koken of het strijken. Tegenwoordig bestaan er podcasts over zowat alle onderwerpen. Ze zijn enorm populair de laatste tijd. Mijn liefde voor dit fenomeen ontstond zowat anderhalf jaar geleden tijdens één van mijn vele treinritten. Ondertussen beluisterde ik al heel wat podcasts en stel ik met plezier mijn favorieten voor.

Podcasts voor boekenwurmen

Bende van het boek

Bende van het boek is een podcast waarin twee fervente lezers hun liefde voor boeken delen. Soms bespreken Trees en Sara één boek, soms een hele stapel. Af en toe komt er een gast langs, een auteur of gewoon iemand die net zoveel van boeken houdt als de West-Vlaamse meisjes van de bende. Bende van het boek is ongetwijfeld de gezelligste podcast in deze lijst: een toffe, laagdrempelige babbel over boeken, met een kopje thee, een gebakje, veel leesinspiratie en af en toe een kwinkslag. Zeker luisteren!

Drie boeken

In deze podcast praat Wim Oosterlynck met boekenliefhebbers over de drie boeken die je volgens hen moet gelezen hebben. Joke Devynck, Sofie Lemaire, Mohamed Ridouani, Leen Dendievel, Mark Eyskens, Jonas Geirnaert, Erwin Mortier en Saskia De Coster zijn maar enkele van de namen die al aan bod kwamen. Luister naar drie boeken voor de fijne gesprekken over de leesgewoonten van deze prominenten en de vele boekentips.

Podcasts voor wie houdt van een goed gesprek

Touché

Radio 1 heeft verschillende uitstekende podcasts. Touché is een live radioprogramma dat elke zondagmorgen wordt uitgezonden, maar er is ook een podcast zodat je kan luisteren wanneer je daar zelf zin in hebt. Friedl’ Lesage ontvangt telkens een boeiende gast die komt vertellen over wat hem of haar raakt in het leven. Interessante levensverhalen afgewisseld met de favoriete muziekfragmenten van de gasten, dat is het succesrecept voor deze podcast.

Zwijgen is geen optie

Zwijgen is geen optie biedt interessante, diepgaande gesprekken over de belangrijkste vragen van deze tijd. Korte en langere gesprekken over diverse thema’s komen aan bod, met gasten als Jonathan Holstag, Josse De Pauw, Stefan Hertmans, Rutger Bregman, Francesca Vanthielen en Rachida Lamrabet.

Podcasts voor reizigers

Reisgenoten

Het Nederlandse duo Niels de Jager en Daisy Scholte zijn de hosts van deze podcast met leuke reisverhalen en tips. De nadruk ligt op avontuurlijke reizen. Japan, Iran, Tanzania en Sudan zijn enkele van de bestemmingen die al voorbijkwamen. Als je liever wat dichter bij huis blijft, ook voor treinreizen in Europa of verborgen parels in Nederland kan je bij de reisgenoten terecht.

The Amateur Traveler

In deze Engelstalige podcast vertellen reizigers over hun favoriete bestemmingen. Het aanbod is enorm, er staan ondertussen al meer dan 700 afleveringen online. Luister naar de podcast of neem een kijkje op de website van The Amateur Traveler voor hun uitmuntende reisblog.

Podcasts waar je slimmer van wordt

De Universiteit van Vlaanderen Podcast

Wil je graag bijleren zonder dat je het inschrijvingsgeld voor de universiteit moet ophoesten? Dan is deze podcast iets voor jou. Bij de Universiteit van Vlaanderen geven topwetenschappers gratis college. De diversiteit aan onderwerpen is enorm. Waarom zijn we zo zeker dat de big bang echt gebeurd is? Waarom moet elke volwassene kinderboeken lezen? Kunnen robots discrimineren? Waarom geeft je kat je kopjes? Op deze en vele andere vragen krijg je een antwoord.

TED Talks Daily

TED is een non-profitorganisatie die het als haar belangrijkste taak ziet om ideeën te verspreiden. De sprekers houden korte, krachtige presentaties van maximaal 18 minuten over erg uiteenlopende onderwerpen. In TED Talks Daily krijg je elke weekdag een interessante uiteenzetting cadeau over actuele thema’s als klimaatopwarming, racisme of artificiële intelligentie.

Noord | Sien Volders

Waardering: 4.5 uit 5.

Sien Volders (1983) studeerde kunstgeschiedenis en antropologie. Ze debuteerde in 2017 met Noord. De stijlvolle cover van dit boek trekt meteen de aandacht, alsook de jubelende woorden van een legertje bekende Vlamingen op de flap. De Gentse auteur blijft met Noord niet onder de kerktoren hangen. Ze situeert haar verhaal in Noord-Canada, waar ze ook zelf een tijdje verbleef en heel wat inspiratie opdeed voor haar debuut. Ondertussen verscheen ook al haar tweede roman Oogst, waarin ze de lezers meeneemt naar zuidelijkere oorden.

Dilemma

Noord speelt zich af in het begin van de jaren tachtig. De jonge zilversmid Sarah trekt van Vancouver naar het plaatsje Forty Mile, een goudzoekersstadje in het noorden van Canada. Ze staat op een kruispunt in haar leven, ze krijgt een mooi aanbod van een groot juwelenhuis en moet een belangrijke beslissing nemen over haar toekomst. Ze hoopt in het noorden de knoop te ontwarren. Het dilemma tussen creatieve vrijheid en commercieel succes loopt als een rode draad doorheen het verhaal en komt bij verschillende personages terug.

Spiegel

Sarah staat in het leven als een onafhankelijke vrouw die in het kunstenaarschap de ultieme vrijheid zoekt. In Forty Mile vindt ze antwoorden op haar vragen. Ze logeert bij Mary, die er de enige winkel en het postkantoor uitbaat. Mary’s leven blijkt een voorafspiegeling te zijn van het hare, ook op relationeel vlak. Sarah ontmoet in het noorden twee jonge muzikanten met een passie voor bluegrass, Jacob en Adam. Jacob heeft een vrij stabiel karakter, hij is rustig, rationeel en betrouwbaar. Adam is een talentvol muzikant, maar ook een getormenteerde ziel die zich aangetrokken voelt tot de wildernis en ongeremd in het leven staat. Vrij snel bloeit er iets tussen Sarah en Adam. Gaandeweg geeft de auteur steeds meer prijs over het verleden van Mary. Je maakt kennis met de mannen in haar leven en ontdekt de parallellen tussen beide levensverhalen.

“Tijd is iets onbegrijpelijks, hij zaait en oogst mogelijkheden en kansen. Denken dat je daar controle over hebt, maakt je bitter.”

Wilde natuur

De auteur slaagt er met haar filmische beschrijvingen in de wilde, woeste natuur van het noorden op een overtuigende manier tot leven te wekken. Die natuur staat in schril contrast met de stad. Nadat Sarah haar professionele knoop heeft doorgehakt keert ze terug naar Vancouver. Ze houdt contact met Adam en ze ontmoeten elkaar opnieuw in Vancouver. Het is meteen duidelijk dat Adam moeilijk kan aarden in de stad. Het noorden trekt aan hem en hij dreigt zichzelf te verliezen in die hunkering naar het ontembare, in alcohol en eenzame winters.

“Nog een paar maanden en de korte, hete zomer komt. Dan zijn het stadje en de natuur op hun wildst. Het zijn de weken waarin goud wordt gezocht en gevonden, waarin de avonturiers voorbijtrekken. De zomergasten die al jaren komen, keren als late zwaluwen terug. Elke herfst, elke winter, elke lente voelen ze in hun botten nog hoe het roept, hoe het trekt. De valleien en de toendra, de rivieren en de stilte. De leegte die verpletteren kan. De honger naar eenzaamheid en leven in het wild, die meestal stukloopt in dat laatste stadje ten noorden van alles. Forty Mile. Waar iedereen blijft hangen, hunkeren. Elkaar vindt op de rand van de wildernis. Waar kameraadschap de beenharde winters breekt en waar altijd en overal drank genoeg is om het eigen onvermogen te verdrinken.”

Ritme van de bluegrass

Sien Volders schreef met Noord een zeer geslaagd debuut. Ze snijdt verschillende onderwerpen aan die ze naadloos in haar verhaal verweeft. Het boek gaat over de zoektocht naar identiteit en vrijheid, over kunst en succes, over de kracht van de natuur en de muziek, over vriendschap en passionele liefde. De plot is ergens wel voorspelbaar, maar dan op een manier die me eigenlijk niet echt stoorde. Het verhaal is evenwichtig en houdt steeds het juiste ritme aan. Het ritme van de bluegrass stuwt het verhaal vooruit, maar af en toe neemt de auteur wat gas terug. Sien Volders heeft een originele stem. Haar loepzuivere taal en mooie beelden doen me reikhalzend uitkijken naar haar tweede boek.

2017 – Uitgeverij Hollands Diep – 236 blz.

Citytrip Londen | De leukste wijken

Londen is een fantastische stad om enkele dagen in rond te zwerven. Deze gigantische metropool is opgebouwd uit verschillende wijken met elk hun eigen unieke sfeer. Zeker als je slechts enkele dagen in Londen bent is het handig om op voorhand al eens uit te vissen wat er overal te zien en te beleven valt. Pik er alvast de leukste wijken uit aan de hand van deze leidraad en laat je onderdompelen in een overweldigende en fascinerende stad.

Houses of Parliament – Big Ben

Westminster & St. James’s

Westminster en St. James’s liggen in The West End, een compact gebied in het centrum van Londen dat je gemakkelijk te voet verkent. Alle bekende bezienswaardigheden liggen op een zakdoek bij elkaar. Stap uit de metro in station ‘Westminster’ en je bent meteen aan de oever van de Thames. Je kan niet naast de Houses of Parliament en de beroemde Big Ben kijken. Iets verderop ligt Westminster Abbey, de bekende kerk waar alle huwelijken en begrafenissen van de Britse koninklijke familie plaatsvinden. In de wijk St. James’s springt Buckingham Palace erbovenuit. Wie de ‘changing of the guard’ wil zien, bekijkt best de website voor een actueel tijdsschema. Pauzeer even bij The Sherlock Holmes Pub, een traditionele Engelse pub. Op de bovenverdieping zit een restaurant waar je typische Engelse gerechten als fish & chips proeft, maar ook voor een drankje ben je er welkom.

Buckingham Palace

Soho & Chinatown

Soho is een levendige, gezellige wijk en een ware smeltkroes van culturen. De buurt trok altijd al vooral immigranten en kunstenaars aan. Zowel Karl Marx als Mozart woonden er. Soho is ook een muzikale wijk, er zijn echt superveel platenzaken, én een populaire uitgaansbuurt. Zin in een aperitiefje? French House is een drukke, sfeervolle bar waar je terecht kan voor een glaasje wijn of een frisse pint. Blijkbaar was dit ooit de ontmoetingsplaats van de Franse strijdkrachten tijdens de Tweede Wereldoorlog. Naast Charles De Gaulle behoorden ook schrijver Dylan Thomas en schilder Francis Bacon tot de vaste klanten. Bar Swift in Old Compton Street staat garant voor lekkere cocktails en een topbediening, echt een aanrader. Chinatown is een onderdeel van Soho en bestaat uit slechts twee straten: Lisle Street en Gerrard Street. Er hangen van die typische rode lampionnen en er is een ruime keuze aan Aziatische restaurants. Piccadilly Circus is een druk verkeersknooppunt dat met zijn enorme videoschermen en neonverlichting wel wat weg heeft van Times Square in New York. In deze buurt vind je enkele bekende winkels. Boekenliefhebbers zullen sowieso hun gading vinden in Waterstones, de grootste boekenwinkel van Europa. Spring ook eens binnen in de grootste en oudste speelgoedwinkel ter wereld, Hamleys in Regent Street.

Picadilly Circus

Covent Garden, Leicester Square & Bloomsbury

Trafalgar Square is hét centrum van Londen. Bewonder de zuil van Nelson, de bronzen leeuwen en de fonteinen. Rondom het plein ligt de National Gallery. Trek rond de middag naar Covent Garden Market, een overdekte markt (kan handig zijn in het vaak regenachtige Londen) waar je eigenlijk zowat alles vindt. Er zijn tal van gezellige lunchspots en vaak zijn er liveoptredens. Vlakbij ligt Neal’s Yard, één van de kleurrijkste pleintjes van Londen. Door de vele bioscopen is Leicester Square de hemel op aarde voor filmliefhebbers. In het parkje, midden op het plein, staat een standbeeld van William Shakespeare. In Bloomsbury vind je één van de drukst bezochte attracties van Londen, het British Museum met haar indrukwekkende collectie aan kunstvoorwerpen uit oude en minder oude beschavingen. Hier maak je een fantastische trip door de geschiedenis. Een tip: breng in coronatijden eens een virtueel bezoek aan het museum.

Neal’s Yard

The City & The South Bank

Neem The Tube naar metrostation ‘Tower Hill’, neem een kijkje bij de Tower of London en wandel vervolgens over de imposante Tower Bridge van The City naar The South Bank. Op de zuidoever van de Thames ligt Borough Market, de oudste voedselmarkt van Londen en een waar paradijs voor fijnproevers. De markt staat bekend om zijn verse topproducten. Er hangt een toffe sfeer en ook voor een afhaalmaaltijd ben je er aan het juiste adres. Iets verderop ligt Tate Modern, een museum voor hedendaagse kunst dat onder meer werken van Matisse, Warhol, Pollock, Rodin, Dalí en Picasso huisvest. De toegang is gratis. Voor een uitgebreid diner raad ik in deze buurt zeker Skylon aan. Het restaurant bevindt zich op de derde verdieping van de Royal Festival Hall. Start met een originele cocktail in de bar en geniet van het uitzicht op de rivier en de stad. Verhuis daarna naar een tafeltje en proef de verfijnde gerechten van de vrouwelijke chef-kok. Vooraf reserveren is aanbevolen.

Borough Market

Kensington & Hyde Park

Londen is een erg drukke stad, het is dan ook aangewezen om af en toe een rustigere plek op te zoeken. Hyde Park is een groene oase waar je even ontsnapt aan de hectiek van de metropool. Op de uitgestrekte grasvelden zie je eekhoorntjes rondhuppelen, er is een mooie bloementuin en een meer (Serpentine Lake). Ideaal voor een picknick of een rustige wandeling. Speakers’ Corner, in een hoek van het park, is een historische plaats waar iedereen vrij zijn mening mag verkondigen vanop een zeepkist. Karl Marx en George Orwell hielden er in het verleden al wel eens een speech. In de kerstperiode transformeert het park tot een Winter Wonderland (niet in 2020) met ijspiste en tal van attracties. Vlakbij het park ligt Harrods, een enorm luxe warenhuis waar je toch een keer moet binnenlopen, al is het maar om het indrukwekkende interieur te bewonderen.

Hyde Park

Camden & Noord-Londen

Camden Market is eigenlijk een verzamelnaam voor verschillende markten die naadloos in elkaar overvloeien. In de talrijke kraampjes verkopen ze kledij, handtassen en juwelen en er zijn heel wat fijne eetstalletjes waar je gerechten proeft uit alle windstreken. Ten zuidoosten van Camden ligt King’s cross, bekend om z’n twee belangrijke treinstations (St. Pancras en King’s Cross Railway Station). King’s Cross had vroeger geen al te beste reputatie, maar is nu een ultramoderne wijk met veel leuke eetgelegenheden en toffe winkeltjes. Bewonder het gebouw van Google of spring even binnen in The British Library. De oude pakhuizen op Granary Square zijn nu omgetoverd tot hippe restaurants. ’s Avonds zijn de fonteinen op dit plein mooi verlicht. Als je van voetbal houdt, bezoek dan het Emirates Stadion van voetbalclub Arsenal in het noorden van Londen. We boekten vooraf een stadiontour (met audioguide) die ons tot in de kleedkamer en op het veld bracht. Er is ook een museum en een fanshop.

Camden Market

Notting Hill & Little Venice

Notting Hill is een erg fijne wijk om in rond te wandelen. De gelijknamige romantische komedie met Julia Roberts en Hugh Grant maakte de wijk wereldberoemd. Ga naar Notting Hill voor de kleurrijke huisjes of de Portobello Road Market. Street food, groenten en fruit, fashion of antiek, je vindt het allemaal op deze populaire markt. Vermijd de drukte door de markt op een weekdag te bezoeken. Kuier rond in deze gezellige buurt en ontdek de vele trendy winkeltjes en eetgelegenheden. Of spring binnen in de iconische boekenwinkel uit de film. Toeristen laten Little Venice vaak links liggen. Onterecht. Little Venice is een schilderachtige buurt waar je mooie wandeltochten maakt langs het water, de vele smalle (woon)boten bewondert of zelf een boottochtje reserveert.

Notting Hill

Ook naar Londen?

Met deze praktische tips haal je het maximale uit je trip naar Londen:

  • Londen is vlot bereikbaar met de Eurostar. Wij reisden vanuit Rijsel, snel en gemakkelijk, na een reis van één uur en twintig minuten stapten we uit in London St. Pancras en konden we meteen de stad induiken. Boek je tickets voor de Eurostar ruim op voorhand voor de beste prijzen. Op weekdagen reis je een stuk goedkoper dan in het weekend.
  • Om je te verplaatsen in Londen reis je meestal met de metro. In plaats van losse tickets koop je beter een Oyster Card, een stuk goedkoper én je moet niet telkens aanschuiven voor een kaartje. De Oyster Card kan je op de Eurostar aankopen.
  • In Londen betaal je overal gemakkelijk met je creditcard. Betaal je liever cash, dan kan het raadzaam zijn om je Britse ponden vooraf te bestellen. Zo hoef je ter plaatse geen transactiekosten te betalen. Informeer tijdig bij je bank.
  • Via de website van Time Out London ontdek je de beste hotels, bars en restaurants of bestel je tickets voor een musical.
  • Ook op de website van Lonely Planet vind je tal van leuke tips om er een onvergetelijke citytrip van te maken.
  • Londen is een dure stad, toch zijn er veel bezienswaardigheden en musea die je gratis kan bezoeken (Tate Modern, National Gallery, British Library). Met een London Pass heb je gratis toegang tot verschillende attracties en vermijd je lange wachtrijen. Je bestelt de pas met of zonder transport inbegrepen.
  • Goedkoop overnachten? Overweeg een hostel, meestal vrij basic, maar via de website van Hostelworld vind je misschien wel de ideale slaapplaats.
Little Venice

De lengte van een oceaan | Björn Soenens

Waardering: 4 uit 5.

Björn Soenens (1968) is VS-correspondent voor de VRT. Hij schreef al enkele boeken over de Verenigde Staten. Met De lengte van een oceaan brengt hij de alledaagse Amerikaanse realiteit zeer dichtbij. Het is een omvangrijk, actueel werk waarin hij verschillende aspecten van een complexe samenleving onder de loep neemt. Een boek dat zeker een recensie verdient op de dag dat Donald Trump en Joe Biden de degens kruisen.

Persoonlijke verhalen

In De Lengte van een oceaan vertelt Björn Soenens de persoonlijke verhalen van gewone Amerikanen. Je maakt kennis met Mexicaanse immigranten die niet welkom zijn in Trumps Amerika en leest schrijnende verhalen over de Amerikaanse drugsepidemie of over studenten die zich diep in de schulden steken om te kunnen studeren. Björn Soenens gunt ons ook een blik op zijn eigen leven, het leven van een correspondent aan de overkant van de oceaan.

“Soms moet je als correspondent een brandstichter zijn. Als een schrijver die vuur maakt met de pen. Correspondent zijn, is veel meer dan inzicht verschaffen in een vreemde samenleving. Het is ook als een inlevende antropoloog heel hard laten zien hoe het leven écht is. Tonen wat de realiteit is achter de cijfers.

Avontuur Amerika

Het boek is mooi opgebouwd. In ‘Avontuur Amerika‘ volg je de correspondent tijdens zijn reportages. In ‘Langzame opmerkingen in een snelle tijd’ lees je zijn interessante essays over hedendaagse kwesties zoals de plasticvervuiling van de oceanen of de vele schietpartijen in Amerikaanse scholen. In andere delen leer je de Amerikaanse presidenten (Nixon, Carter, Reagan,…) en iconen zoals kunstenaar Andy Warhol of opperrechter Ruth Bader Ginsburg beter kennen. Leuk om te lezen zijn de ‘New York Stories’ waarin je de thuisstad van de auteur ontdekt. En dan zijn er nog de persoonlijke verhalen over het gemis op een ander continent, met enkele ontroerende passages over de band met zijn moeder en een wondermooie brief aan zijn overleden vader.

“Thuis, dat zijn enkele van mijn lievelingsboeken, een paar ingekaderde herinneringen op een kastje, of aan de muur genageld. Een paar zwevende ankerpunten in mijn hoofd en mijn hart.”

Versnipperd Amerika

Er zijn twee Amerika’s. De kloof tussen arm en rijk kent een spectaculaire groei en de middenklasse lijkt te verdwijnen. De auteur legt aan de hand van sprekende beelden de breuklijnen in het land bloot. Conservatief versus progressief, blank versus zwart. Een groot deel van de bevolking leeft in dunbevolkte gebieden waar het verval overal de kop opsteekt en een bezoek aan de McDonald’s voor vele gezinnen het hoogtepunt van de week vormt. Zij voelen zich in de steek gelaten en aangetrokken tot het nationalistisch en populistisch gedachtengoed van Trump.

“Het voelt als een uppercut uit de onderbuik van de samenleving. De consensus verschuift richting onverdraagzaamheid. Het misprijzen van de elite tegenover de kleine man is als een boemerang teruggekeerd. Mensen wegzetten als deplorabel helpt niet. Angst en nijd zijn de aandrijfmotoren van het politieke leven.”

Ontwikkelingsland

De auteur durft diep te graven en is vaak getuige van de erbarmelijke toestand waarin het land zich bevindt. De American Dream valt in duigen. De verhalen grijpen echt naar de keel, soms lijkt de VS wel een ontwikkelingsland, met schrijnende armoede en een lamentabele gezondheidszorg. Toch geeft Björn Soenens ook blijk van een enorme liefde voor dit land vol contrasten.

“Er worden meer dan driehonderd talen gesproken en al die pareltjes van etnische invloeden zijn te merken aan Amerika: het eten, het drinken, de muziek, de film. Een onvoorstelbare diversiteit, die je op weinig andere plekken in de wereld aantreft. Door heel Amerika vindt een voortdurende kruisbestuiving plaats, een verre van ordelijke, maar wel redelijk vreedzame aanraking tussen mensen en culturen. Identiteiten worden voortdurend door elkaar geklutst en klonteren telkens weer op nieuwe manieren samen.”

Boeiende reis

In De lengte van een oceaan neemt Björn Soenens je mee op een boeiende reis door Amerika. Als geen ander slaagt hij erin de Amerikaanse samenleving te fileren. Soms valt hij wel in herhaling (zeker als je al eens een ander boek van hem las), maar het is hem vergeven. Zijn gedetailleerde schets van een land vol tegenstellingen leidt tot nieuwe inzichten. Zijn fraaie schrijfstijl en persoonlijke, empathische aanpak dragen bij tot de zeer aangename leeservaring. Een aanrader!

2020 – Uitgeverij De Arbeiderspers – 488 blz.

De Westhoek ontdekken | Heuvelland

De Westhoek is een uitgestrekt en dunbevolkt gebied in West-Vlaanderen, begrensd door de Belgische kust, Frankrijk en het Houtland. Deze regio kende een bewogen geschiedenis. Je ziet de littekens van de Eerste Wereldoorlog her en der opduiken in het landschap, maar in de Westhoek geniet je ook van beboste heuvelflanken en schitterende vergezichten in het gezelschap van een heerlijke picon. We starten ons rondje Westhoek in Heuvelland, een pittoreske gemeente bestaande uit acht kleine dorpjes: Kemmel, Wijtschate, Wulvergem, Nieuwkerke, Dranouter, Loker, Westouter en De Klijte.

Tweebergenwandelroute

Sulferberg en Rodeberg

De heuveltjes van Heuvelland lenen zich uitstekend voor sportieve wandelingen. De Tweebergenwandelroute (7,2 km) vertrekt aan de kerk van Westouter. Je beklimt eerst de Sulferberg waar je het stiltepad kruist. Het is zalig om even te verpozen op één van de houten ligzetels en het uitzicht op de Catsberg te bewonderen. Iets verder wandel je over avontuurlijke knuppelpaden en nodigen de hangmatten je uit om naar de stilte te luisteren. Na de beklimming van de Rodeberg ben je klaar voor de afdaling door het Hellegatbos. Via het Kotje Piepersbos en verlaten landwegen wandel je terug naar het gezellige dorpsplein van Westouter. Op zo’n 300 meter van de kerk, in de Hellegatstraat, ligt een gedachtenistuin voor vluchtelingen. Dit rustpunt is opgericht ter herinnering aan de vele vluchtelingen tijdens de Eerste Wereldoorlog en andere oorlogen.

Tweebergenwandelroute

Wijndomein

Tussen de Rodeberg en de Zwarteberg ligt wijndomein Entre-Deux-Monts. Een bezoek aan dit domein dat zowel witte, rode als mousserende wijnen produceert is een ware aanrader. Samen met een gids wandel je door de wijngaard en kom je alles te weten over druivensoorten en terroir. In de vinificatieruimte leer je hoe wijn gemaakt wordt. Daarna is het tijd voor het interessantste deel van het bezoek: de degustatie. Je proeft twee wijnen en ondertussen bekijk je een film over het werk op de wijngaard doorheen de seizoenen. Tot slot heb je de mogelijkheid om wijn aan te kopen in de shop. Je kan de rondleiding gemakkelijk online reserveren via de website van Entre-Deux-Monts.

Wijngaard Entre-Deux-Monts

Monteberg en Kemmelberg

De Kemmelbergwandelroute (8 km) start aan de toeristische dienst in Kemmel, er is een ruime parking vlakbij, en brengt je via natuurdomein De Warande naar de voet van de Kemmelberg. Deze ‘getuigenheuvel’ is 156 meter hoog en is daarmee het hoogste punt van de provincie West-Vlaanderen. De beklimming van de Kemmelberg stel je nog even uit, eerst wandel je tussen de velden en de wijngaarden naar de Monteberg (131 m). Onderweg geniet je van de weidse uitzichten. Een steile klim brengt je naar de top van de Kemmelberg. Door de bossen daal je tot slot terug af naar Kemmel.

Kemmelbergwandelroute

Kraters en mijnen

Het gebied rond Wijtschate was tijdens de Eerste Wereldoorlog het decor voor de Mijnenslag. De Britse troepen hadden tunnels gegraven om onder de Duitse stellingen te geraken. Negentien dieptemijnen ontploften op 7 juni 1917 bijna gelijktijdig van Hill 60 in Zillebeke tot Ploegsteertbos. De kraters in het landschap houden de herinnering aan de Groote Oorlog levend. Hou zeker even halt bij de Spanbroekmolenkrater, ook bekend als de Pool of Peace, in Wijtschate. Het is een vredevolle, stille plek waar je even stilstaat bij de diepe wonden die de oorlog naliet.

Pool of Peace

Den Heksestoel

Van al dat wandelen en ontdekken krijg je honger en dorst. Trek naar Den Heksestoel in Loker voor een streekbiertje, een picon of een overheerlijke maaltijd. De menukaart is erg uitgebreid. Keer op keer bestel ik er de artisanale garnaalkroketten, vergezeld van een lekkere salade met grijze garnaaltjes en overheerlijke verse frietjes. Het interieur met zijn houten plankenvloer, gezellige houtkachel en authentieke decoratie doet je vast en zeker smelten. Er is ook een ruim terras en een speeltuin voor de kinderen.

Den Heksestoel – Loker

Meer ontdekken?

  • Op de website van Toerisme Heuvelland vind je alle informatie om je bezoek aan Heuvelland voor te bereiden.
  • De leukste wandel- en fietroutes worden je zoals steeds aangeboden door Westtoer.